Si avvicina il terzo tentativo di lanciare Boeing per la navicella Starliner

Giovedì, Boeing si sta preparando a lanciare un volo di prova critico della sua nuova navicella spaziale per passeggeri, il CST-100 Starliner, una missione che invierà una capsula di gomma da masticare alla Stazione Spaziale Internazionale senza persone a bordo. È un salto che Boeing ha disperatamente bisogno di fare bene dopo un lungo viaggio verso la rampa di lancio, segnato da tanti fallimenti, partenze sbagliate e lunghi ritardi.

Lo Starliner è essenzialmente un taxi spaziale. Progettata per trasportare fino a sette passeggeri, la capsula è progettata per orbitare attorno alla parte superiore del razzo Atlas V, connettersi automaticamente alla Stazione Spaziale Internazionale o alla ISS, e infine atterrare di nuovo sotto la collezione di paracadute terrestre. Una volta lanciato, lo Starliner trasporterà principalmente gli astronauti della NASA alla stazione nella direzione opposta per assistere il personale permanente della ISS. Ma prima che la NASA si senta a proprio agio ad accogliere le persone, l’agenzia vuole che lo Starliner dimostri di essere in grado di eseguire in sicurezza tutti i punti chiave del volo spaziale umano.

Dimostrando che è stata una lotta per Boeing negli ultimi tre anni. In effetti, questo imminente lancio di Starliner è un doppio smacco. Boeing ha tentato per la prima volta di lanciare lo Starliner senza pilota nel 2019, ma il veicolo spaziale non ha raggiunto la stazione spaziale come previsto. Per volere della NASA, la compagnia ha accettato di dare un’altra possibilità al volo di prova e il riavvio era previsto per la scorsa estate. Ma dopo aver portato lo Starliner sulla rampa di lancio, Boeing ha riportato la navicella spaziale in fabbrica per riparare alcune valvole che non funzionavano correttamente. È passato quasi un anno dal ritardo e i ritardi cumulativi sono costati a Boeing altri 595 milioni di dollari.

Ora Boeing è pronta a riprovare, և la compagnia spera che per la terza volta sarà il fascino. “Il team Boeing è pronto”, ha affermato Mark Napin, Commercial Crew Program Manager di Boeing, in una conferenza stampa pre-volo. “La cooperazione NASA-Boeing è davvero forte, riflette tutto il duro lavoro che è stato fatto”.

Il fatto è che i legami di Boeing con la NASA si sono lentamente deteriorati durante lo sviluppo dello Starliner e il mancato test di questo volo potrebbe mettere ulteriormente a repentaglio quella partnership. Inoltre, se Boeing non avrà successo, alla NASA potrebbe rimanere un solo fornitore di lancio, SpaceX, che riporterà le persone sulla ISS:.

Provalo prima

Boeing lavora sullo Starliner dal 2014, quando la NASA, insieme a SpaceX, ha selezionato l’azienda per creare capsule spaziali in grado di trasportare gli astronauti da e verso lo spazio. Entrambe le società erano nelle fasi finali del Commercial Crew Program della NASA, che mirava a rendere le aziende private, non i governi, responsabili dello spostamento delle persone lungo la Terra. All’epoca, Boeing ha ricevuto un contratto di sviluppo preliminare del valore di $ 4,2 miliardi, mentre SpaceX ha ricevuto un contratto da $ 2,6 miliardi.

L’aggiudicazione dei contratti ha acceso la concorrenza della Boeing di SpaceX per determinare quale compagnia sarebbe stata la prima a inviare persone sulla ISS. Durante il processo di sviluppo, “SpaceX” e “Boeing” sembravano essere al collo, ed era previsto che Boeing sarebbe stato un po’ avanti. La società inizialmente era interessata perché era un appaltatore di lunga data per l’agenzia spaziale. Boeing, l’appaltatore principale della Stazione Spaziale Internazionale, sta attualmente costruendo il razzo di prossima generazione della NASA, lo Space Launch System.

Ma per Boeing, il Commercial Crew Program è stato un nuovo modo di fare affari con la NASA. Boeing ha spesso collaborato con l’agenzia spaziale attraverso contratti cost-plus. accordi in cui l’azienda riceve finanziamenti dall’agenzia per coprire tutti i costi di sviluppo. Quando lo sviluppo è completo, l’auto appartiene alla NASA. I contratti con l’equipaggio commerciale sono stati risolti. La NASA ha dato alle società una somma forfettaria, և le società hanno dovuto coprire tutti i costi di sviluppo che superavano il prezzo iniziale. Poiché la Boeing ha lottato per raggiungere i suoi obiettivi lungo il percorso, l’audit ha mostrato che la NASA aveva accettato di pagare alla società altri $ 287 milioni per affrontare questi programmi per “assicurare che la società continuasse a essere il secondo personale commerciale più grande”.

Lo Starliner sale in cima al razzo Atlas V dell’ULA a dicembre 2019.
Foto della NASA / Kevin O’Connell di Tony Gray

Quando è arrivato finalmente il momento di pilotare lo Starliner, Boeing non ha sentito altro che ostacoli. Come parte di un accordo commerciale con la NASA, Boeing dovrà lanciare la versione senza pilota della capsula, che passerà attraverso il tasso di rilascio effettivo prima che le persone salgano in macchina. Boeing ha provato a farlo per la prima volta a dicembre 2019 con una missione chiamata OFT o Orbital Flight Test. Mentre lo Starliner è stato lanciato con successo nello spazio sopra il suo razzo Atlas V, un problema tecnico del software ha causato il malfunzionamento dei motori della capsula, և è andata nell’orbita sbagliata. I controllori di missione non sono stati in grado di risolvere il problema a causa di un errore di comunicazione. Alla fine, lo Starliner non riuscì a raggiungere la Stazione Spaziale Internazionale e la Boeing dovette riportare a casa la capsula rapidamente dopo soli due giorni nello spazio.

Successivamente Boeing և NASA ha scoperto che gli ingegneri hanno effettivamente riparato a secondo un problema software durante il volo che avrebbe potuto causare un “catastrofico incidente di un veicolo spaziale” durante l’atterraggio se non fosse stato risolto, secondo il pannello di sicurezza della NASA. La NASA և Boeing ha quindi avviato un’indagine completa sulla cultura della sicurezza di Boeing, con 80 suggerimenti che Boeing dovrebbe considerare prima di volare di nuovo, come più simulazioni e test del software integrato: Boeing ha anche scelto la trasformazione di OFT in una nuova missione chiamata OFT-2.

Mentre Boeing si stava preparando per il suo completamento, SpaceX ha lanciato con successo il suo primo equipaggio umano nel maggio 2020, da allora ha completato una missione di cinque uomini alla NASA.

Secondo tentativo

Il secondo tentativo di varo del Boeing Starliner doveva aver luogo lo scorso agosto, un anno e mezzo dopo la fallita missione OFT. Dopo aver affermato di aver apportato tutte le modifiche richieste dalla NASA, Starliner ha lanciato la sua rampa di lancio pronta per il lancio in Florida. Tuttavia, poche ore prima del volo di linea della capsula, Boeing ha interrotto il conto alla rovescia.

La società ha scoperto che 13 delle 24 valvole Starliner utilizzate per spostare il motore ossidante della capsula erano bloccate nella posizione sbagliata. Sebbene Boeing sia stata in grado di rilasciare alcune delle valvole prima dell’orario di volo previsto, alcune erano ancora in movimento, la società ha deciso di riportare la capsula in fabbrica per ulteriori ispezioni. Ci sono voluti mesi per diagnosticare il problema, inclusa una TAC delle valvole. L’azienda ritiene che parte dell’ossidante delle valvole sia uscito, interferendo con l’umidità dell’aria umida in Florida, causando corrosione che ha impedito la corretta apertura delle valvole.

La navicella spaziale Starliner di Boeing sarà integrata sul razzo Atlas V all’inizio di questo mese.
Immagine della NASA/Frank Misho

Boeing afferma di aver risolto il problema ed è pronto a volare di nuovo. I blocchi di questo Starliner sono stati modificati e Boeing ha apportato alcune correzioni aggiuntive per garantire che la corrosione non si ripeta. È stato aggiunto un sigillante per impedire all’umidità di entrare nelle valvole e Boeing ha eseguito un lavaggio a secco per rimuovere l’umidità in eccesso dal sistema.

Inizialmente, Boeing ha dichiarato che le valvole rimarranno lo stesso design. “Non abbiamo riprogettato la valvola in questo momento”, ha affermato Michelle Parker, vicepresidente del lancio spaziale di Boeing. “Queste sono le stesse valvole.” Tuttavia, dopo il rapporto Reuters: contatto dettagliato con Boeing և Aerojet Rocketdyne, produttore di valvole շուրջ, sulla causa della viscosità, Boeing ha ammesso che l’azienda: è: tenendo conto della riprogettazione della valvola.

“La soluzione a breve termine non era quella di avere una valvola riprogettata”, ha detto Nappin in una conferenza stampa. “Allora è semplicemente venuto alla nostra attenzione. E la soluzione a lungo termine, consideriamo le opzioni per almeno un mese, se non di più, prevede la riprogettazione della valvola come opzione. ”

Il futuro

Al momento, sembra tutto a posto per iniziare giovedì. “Abbiamo completato l’ultimo ciclo di tutte le valvole [on Monday] “Hanno agito tutti su base nominale, quindi siamo in buona forma”, ha detto Nappi.

Se questa volta Boeing riesce a mettere in orbita lo Starliner, la cosa principale che la compagnia deve dimostrare è la capacità dello Starliner di connettersi automaticamente alla Stazione Spaziale Internazionale. Questo è un compito importante che la capsula deve svolgere durante le missioni di volo spaziale umano. “Puoi fare così tanto a terra, puoi fare così tante analisi, a un certo punto è davvero pronto per volare, testare quei sistemi”, ha affermato Steve Stitch, responsabile del programma del personale commerciale della NASA. conferenza stampa. Se il lancio avrà successo, Starliner cercherà di unirsi alla Stazione Spaziale Internazionale venerdì pomeriggio e il portello si aprirà sabato mattina. La capsula rimarrà attaccata alla ISS per circa quattro o cinque giorni prima di essere scaricata. .

Tutto ciò di cui Boeing ha davvero bisogno per portare a termine bene questa missione. Sebbene la compagnia sia ancora uno dei maggiori partner della NASA, il suo futuro con l’agenzia spaziale è un po’ discutibile. Il lavoro di Boeing sul razzo di prossima generazione della NASA, lo Space Launch System, continua a subire ritardi e i suoi costi di sviluppo sono aumentati nell’ultimo decennio. Boeing ha anche perso un’offerta multimilionaria per costruire un nuovo atterraggio umano sulla NASA per portare le persone sulla luna. Dopo una serie di battute d’arresto, Boeing potrebbe sfruttare la vittoria di Starliner.

Una volta installato e funzionante, è tempo di coinvolgere le persone in Starliner, il che potrebbe richiedere del tempo, soprattutto se Boeing decidesse di riprogettare le valvole. Il Consiglio di sicurezza della NASA ha anche osservato che “c’è un’enorme quantità di lavoro da fare” sul volo OFT-2 di successo, un “volo pilota con persone a bordo”. “La commissione è lieta che non sia necessario correre attraverso tutti i segnali”, ha affermato Dave West, membro dello Space Security Advisory Group della NASA, durante una riunione della scorsa settimana.

Ma alla fine, qualsiasi grave fallimento dello Starliner mette anche la NASA in una situazione difficile. Sebbene SpaceX abbia dimostrato di essere molto in grado di orbitare attorno all’agenzia spaziale, la NASA facendo gli piace avere la ridondanza. Negli ultimi dieci anni, la NASA ha avuto solo il razzo russo Soyuz in orbita attorno ai suoi astronauti, una situazione difficile quando uno dei Soyuz non è riuscito a lanciare, sollevando timori che la NASA non sarebbe stata in grado di far volare gli astronauti nello spazio. Mentre la NASA sta ancora lavorando affinché futuri astronauti volino nelle capsule Soyuz russe, le tensioni tra Stati Uniti e Russia hanno in qualche modo allentato tale accordo. Giocare a Boeing Starliner darà alla NASA più opportunità, cosa che all’agenzia piace sempre avere.

“Questa missione è un passo significativo per Boeing և NASA poiché consentiamo … di fornire personale aggiuntivo alla Stazione Spaziale Internazionale”, ha affermato Joel Montalbano, Program Manager della Stazione Spaziale Internazionale della NASA. “E consideriamo questo un volo fondamentale.”

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