Perché gli squali martello hanno gli squali martello?

I due occhi di uno squalo martello possono essere a 3 piedi di distanza sui lati opposti del suo cranio. Credito immagine: Sail Far Dive Deep/Shutterstock.com

La conversazioneGli squali martello sono gli squali dall’aspetto strano. Sembrano che qualcuno gli abbia afferrato il cranio per le orbite e gli abbia tirato la testa di lato, mentre il resto dei loro corpi sembrano normali corpi di squalo.

Ti starai chiedendo quali sono i vantaggi di avere una testa di martello? E come hanno fatto gli squali martello a diventare così?

Sono uno scienziato che studia gli squali da quasi 30 anni. Le risposte a queste domande hanno sorpreso anche me.

Vantaggi del martello

Gli scienziati ritengono che gli squali martello abbiano tre vantaggi principali.

Il primo è legato alla visione. Se i tuoi occhi puntassero in due direzioni opposte, diciamo con le orecchie, ti darebbe un campo visivo molto più ampio. Ogni occhio vedrà una parte diversa del mondo, così avrai un’idea migliore di ciò che ti circonda. Ma sarà difficile dire quanto siano lontane le cose.

Per compensare questo compromesso, gli squali martello hanno speciali organi sensoriali chiamati ampolle di Lorenzini sparsi lungo la parte inferiore del loro martello. Questi organi porosi possono rilevare l’elettricità.

I pori sensoriali dello squalo martello

Se guardi da vicino questo grande squalo (S. mokarran), puoi vedere i pori sensoriali sul lato inferiore del suo martello. Credito immagine: Martin Prochazkacz/Shutterstock.com

I pori agiscono fondamentalmente come un metal detector, rilevando e localizzando la preda sepolta sotto la sabbia sul fondo dell’oceano. Anche gli squali comuni hanno questi organi di senso, ma gli squali martello ne hanno di più. Più questi organi sensoriali si trovano sulla testa allungata della testa di martello, più accuratamente individuano la posizione del cibo.

E infine, gli scienziati ritengono che gli squali martello aiutino gli squali a fare curve più veloci mentre nuotano. Se hai mai camminato con un vento a raffiche con un ombrello o hai volato in aereo, sai quanto possono essere potenti grandi superfici in movimento. Se sei uno squalo martello e la tua cena prevista nuota velocemente, puoi girare più velocemente per catturarlo rispetto ad altri pesci.

L’albero genealogico dei martelli

Sarebbe fantastico se scienziati come me potessero guardare i fossili e seguire l’evoluzione degli squali martello nel tempo. Sfortunatamente, i fossili di squalo martello sono quasi interamente dei loro denti. Questo perché i corpi degli squali non hanno ossa. Invece, sono fatti di cartilagine, che è ciò di cui sono fatte le orecchie e il naso. La cartilagine si rompe molto più velocemente dei denti o delle ossa, quindi raramente si ossifica. E i fossili di denti non ci dicono nulla sull’evoluzione dei teschi martello.

Ci sono nove diversi tipi di squali martello che nuotano negli oceani oggi. Si differenziano sia per le dimensioni che per la forma della testa. Alcuni hanno teste molto larghe rispetto ai loro corpi. Questi includono lo squalo con le pinne (E. blockii), il grande martello (Mokarrani S), martello piatto (S.zigaena), il martello scanalato (S. lewini) e Carolina martello (S.Gilberti)

squalo (S. tiburo)

Altri hanno martelli più piccoli dei loro corpi, compreso il cappuccio (S.tiburo), squalo (S. media), martello dagli occhi piccoli (S. tudes) e berretto (S. corona)

Gli scienziati hanno a lungo ipotizzato che i primi squali martello non avessero grandi squali martello, ma nel tempo alcuni squali martello più grandi si sono lentamente evoluti. Abbiamo pensato che i diversi squali martello vivi oggi fossero istantanee di diversi periodi del processo evolutivo; i piccoli squali martello sono le specie più antiche nell’albero genealogico e gli enormi squali martello sono le più recenti sulla scena.

Dal momento che non abbiamo fossili da guardare, scienziati come me hanno esplorato questa idea usando il DNA. Il DNA è il materiale genetico che si trova nelle cellule che trasporta informazioni sull’aspetto e sul funzionamento di un essere vivente. Può anche essere usato per vedere come sono correlati gli esseri viventi.

Abbiamo preso il DNA da otto delle nove specie martello e lo abbiamo usato per esaminare le relazioni tra di loro. I risultati non sono stati affatto quelli che ci aspettavamo. Le specie più vecchie avevano martelli proporzionalmente più grandi, mentre le specie più giovani avevano martelli più piccoli.

Le deformazioni come asset

Quando gli scienziati pensano all’evoluzione, di solito assumiamo che gli esseri viventi cambino un po’, adattandosi lentamente per fare un uso migliore del loro ambiente. Questo processo è chiamato selezione naturale. Ma non sempre funziona così, come mostra l’evoluzione degli squali martello.

L'evoluzione dello squalo martello
Sulla sinistra è prevista l’evoluzione dei martelli, che assumono un graduale cambiamento nella forma della testa. Sulla destra c’è il modello osservato di cambiamento evolutivo basato sui dati della sequenza del DNA. Credito immagine: Gavin Naylor, CC BY-ND

A volte un animale può nascere con un difetto genetico davvero utile per la sua sopravvivenza. Finché l’anomalia persiste e l’animale è in grado di accoppiarsi, il tratto può essere trasmesso. Pensiamo che sia esattamente quello che è successo agli squali martello.

La prima specie di squalo martello ramificato è lo squalo pinna (E. blockii), che ha una delle teste più larghe. Nel tempo, la selezione naturale ha effettivamente ridotto le dimensioni del martello. Si scopre che il pesce martello più recente è uno squalo (S.tiburo), che ha il martello più piccolo di tutti.

Gavin Naylor, direttore del Florida Shark Research Program. Università della Florida

Questo articolo è stato ristampato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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