“Mi sono innamorato del gioco”

INDIANAPOLIS – Darius Leonard è stato il principale portavoce di uno dei casi di punta degli Indianapolis Colts.

Spesso, il loro linebacker All-Pro indossa una maglietta per far luce sulla campagna Kicking the Stigma della squadra.

Non è bello non essere buoni.

Leonard non è stato bravo la scorsa stagione. Nemmeno vicino, a quanto pare.

“Mi sono innamorato del gioco”, ha detto mercoledì pomeriggio. “Non mi sono più divertito!”

Esternamente, non c’era alcuna prova di ciò. Leonard è rimasto uno dei giocatori più eccezionali dei Colts, sia durante gli allenamenti, il riscaldamento pre-partita o durante la partita. Ogni volta che trovava la telecamera, saltava, scherzava con i compagni, sorrideva e si aggrovigliava.

Alla fine della stagione, ha guadagnato il suo quarto titolo All-Pro in tante stagioni quanto la sua prima squadra selezionata ed è stato nominato Pro Bowl per la terza volta consecutiva. Ha scritto una statistica grassa: 122 combattimenti, quattro interruzioni, otto tiri nella massima serie della NFL e tre recuperi falliti.

Ma è stata una lotta per tutto il tempo.

Fisicamente և mentalmente.

Individualmente e collettivamente.

La lotta è iniziata a metà giugno con un intervento chirurgico per “ripulire” la caviglia sinistra e si è conclusa con l’epico crollo dei Colts con le sconfitte contro i Las Vegas Raiders e Jacksonville, che li hanno eliminati dai playoff.

“Andiamo a Jacksonville, giochiamo come spazzatura, perdiamo una partita per arrivare ai playoff, è brutto”, ha detto Leonard.

Il morso rimane per cinque mesi. A Leonard ci sono voluti due mesi per riprendersi dal crollo storico.

“Non volevo andare a casa per il primo mese. “Non volevo stare accanto a nessuno”, ha detto. “Non voglio ancora affrontarlo. La domanda doveva venire. Che diavolo è successo a Jacksonville?

“Non sapevo davvero cosa fosse successo in quel momento. . . . In difesa, non abbiamo fatto abbastanza. Non ho fatto abbastanza. Ho bisogno di essere migliore. Dobbiamo essere migliori”.

Leonard si è assunto la responsabilità di essere un leader migliore, di non essere in una squadra, di ritenere tutti responsabili.

I suoi problemi settimanali alla caviglia sinistra erano evidenti. Non aveva la solita agilità ed esplosività, il che rendeva ancora più impressionante la sua capacità di creare giochi rivoluzionari. Di solito era una macchina da combattimento, era limitato a sei o meno in ciascuna delle prime tre partite.

Ogni settimana le stesse domande continuavano a scorrere nella sua mente.

Quando sarà meglio?

Quando sarà vicino al 100%?

Ma la caviglia era solo una parte di ciò con cui aveva a che fare Leonard.

“Era semplicemente troppo”, ha detto. “Ho subito un intervento chirurgico alla caviglia (և) e non sono mai guarito. Mio padre si è ammalato. Mia sorella si è ammalata. Ho perso mio cugino. E poi c’erano solo un sacco di piccole cose che continuavano a confondermi.

“Allora è semplicemente venuto alla nostra attenzione. Molte volte quando entravo era solo “Fai il tuo lavoro, esci”. Non stavo davvero sorridendo. Mi sono innamorato del gioco”.

Questo è il lato degli atleti che pochi vedono, il lato che molti tengono per sé.

“A volte in questa professione ti senti come se non avessi nulla da dire nella tua vita personale”, ha detto Leonard. “Tutto questo è calcio. Questo è tutto calcio.

“Quando ti siedi qui, senti di dover proteggere la tua vita personale a causa della tua vita calcistica, ti mangia. Semplicemente non ero in una buona posizione mentale perché non potevo stare con la mia famiglia quando ne avevano bisogno. Quindi sì, è difficile, ma ho imparato da questo.

“In questa bassa stagione probabilmente ero a due mesi dalla palla, ho capito che dovevo lavorare su me stesso come persona. Devo lavorare per mostrare i miei sentimenti, non lasciare che i commenti delle persone mi offendano tanto quanto ha fatto.

“Ci sono molte cose, ma sentirsi bene, sentirsi bene”.

A proposito della caviglia

Leonard ha notato che la sua caviglia sinistra non è ancora al 100%, il che può essere motivo di preoccupazione.

“È allegato. “E’ lì,” disse con un sorriso. “Allora è semplicemente venuto alla nostra attenzione. È molto meglio di quello che ha fatto a fine stagione. Solo un sacco di tempo per rilassarsi, cercando di renderlo più forte.

“Mi sento meglio in questa stagione rispetto all’anno scorso”.

Ho bisogno di una procedura di pulizia?

“Spero di no”, ha detto. “Allora è semplicemente venuto alla nostra attenzione. Se no, allora no. Penso che l’abbiamo pulito abbastanza le ultime due volte che ho dovuto pulirlo. “Ora lo rafforza ancora di più.”

A proposito del crollo

Probabilmente un fattore del motivo per cui se la cavano così male. Come si è scoperto, il punto più alto della loro stagione è stata la vittoria per 22-16 sugli Arizona Cardinals la notte di Natale.

9-6 I Colts avevano il 96% di possibilità di raggiungere i playoff nelle restanti due partite. Poi le imbarazzanti perdite per i Riders ei Jaguars.

Leonard si assume parte del senso di colpa. Ha saltato la partita dei Cardinals a causa del COVID-19, ma è tornato agli ultimi due.

“L’anno scorso non ero nello spazio mentale giusto per ritenere tutti responsabili, ho sentito che nelle ultime due partite ho deluso la squadra in questo senso”, ha detto. Siamo andati dai cardinali e abbiamo vinto quella partita la notte di Natale. Ho sentito che era il nostro Super Bowl. Molte persone l’hanno visto come il nostro Super Bowl, և ci siamo sentiti invincibili, և siamo andati laggiù և abbiamo vinto quella squadra con l’aiuto delle nostre riserve.

“Allora è semplicemente venuto alla nostra attenzione. Adesso capiamo che anche quando si vince bisogna fare attenzione a mantenere i dettagli, non esitiamo a invitare i ragazzi, perché perderemmo.

“Allora mi è semplicemente venuto in mente. “Mi sentivo come se non avessi fatto abbastanza personalmente, ho deluso la squadra”.

A proposito di additivi protettivi

La difesa compare nella bassa stagione di transizione. Il coordinatore Matt Eberflus è il nuovo capo allenatore dei Chicago Bears. È stato sostituito da Gus Bradley e il direttore generale Chris Ballard ha aggiunto una serie di componenti chiave, in particolare Yannick Ngakuen, un’ala, e Stephen Gilmore, un cornerback.

Leonard indicò con entusiasmo i passi del personale.

“Mi ha reso felice, soprattutto quando ho portato Buckner (DeForest Buckner) a Quit (Paye)”, ha detto. “Aumentare quel vantaggio difensivo ci aiuterà molto. Con Gilmore fuori dall’angolo, stai pensando a tutti i mezzi che avremo lì.

“Stefon è bravissimo a seguire la palla e Yannick, amico, ha scatenato il caos dal limite”.

I Colts sono arrivati ​​​​2 °th: Con 33 pareggi nella NFL la scorsa stagione, և l’obiettivo rimane più alto.

“Sono più di 40 ogni anno”, ha detto Leonard.

Ascolta il podcast di Colts Blue Zone per la copertura settimanale di Indianapolis Colts և analisi.

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