La Terra deve garantire che le rocce di Marte non abbiano batteri alieni. NATIONAL PUBLIC RADIO, RADIO PUBBLICA:

L’astronauta Perseverance della NASA ha scattato questo “selfie” vicino a una roccia, dove ha scavato campioni. La NASA vuole portare sulla Terra i campioni raccolti da questo astronauta.

NASA / JPL-Caltech / MSSS:


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L’astronauta Perseverance della NASA ha scattato questo “selfie” vicino a una roccia, dove ha scavato campioni. La NASA vuole portare sulla Terra i campioni raccolti da questo astronauta.

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La NASA sta pianificando la sua prima missione per portare sporco e rocce sulla Terra da Marte, ma prima che l’evento possa aver luogo, l’agenzia spaziale deve capire come proteggere il nostro pianeta natale da eventuali batteri alieni che potrebbero viaggiare.

L’agenzia sta tenendo riunioni pubbliche questa settimana per cercare un feedback sul suo piano per far atterrare un veicolo spaziale in stile marziano in un sito di test dell’aeronautica americana nello Utah all’inizio degli anni ’30.

“Forse questa è la valutazione ambientale più importante che gli esseri umani abbiano mai fatto”, ha affermato Peter Doran, geologo della Louisiana State University che studia la vita in un ambiente estremo.

“Penso che sia molto improbabile che qualcosa sia sulla superficie di Marte”, ha detto Doran, che fa parte del Comitato internazionale per la protezione dei pianeti. “Ma c’è una possibilità.”

Avere un campione di roccia di Marte qui sulla Terra consentirà agli scienziati di eseguire test di laboratorio completi per trovare prove del fatto che questo mondo freddo, crudele e roccioso fosse un tempo abitabile, o forse addirittura abitato.

Questo è un vecchio sogno per gli scienziati

I discorsi su una missione del genere vanno avanti da decenni e la sua attuazione costerà miliardi di dollari. Tuttavia, Doran dice che nessuno ha pensato a come trattare gli esemplari marziani. Domande come come sbarazzarsi di eventuali germi potenziali. O quali caratteristiche speciali sono necessarie per un laboratorio (o laboratori) sicuri in cui saranno posizionate le rocce?

“Fino a poco tempo, non si prestava molta attenzione ai dettagli dell’oggetto della restituzione dell’esemplare – tutto questo”, spiega, “perché non pensavamo che sarebbe successo”.

Tuttavia, ora che gli sforzi sembrano essere sulla buona strada, i funzionari della NASA stanno lavorando con l’Agenzia spaziale europea per lanciare una serie di veicoli spaziali tra il 2027 e il 2028. L’astronauta Perseverance della NASA è atterrato per prepararsi. L’anno scorso, ha perforato cilindri di roccia su Marte e li ha sigillati in tubi di metallo.

“Ora abbiamo otto campioni di astronauti”, ha detto Jim Bell, un astronomo dell’Arizona State University che fa parte del team di astronauti di Perseverance.

Spiega che l’astronauta ha esplorato un antico cratere su Marte che sembra aver avuto acqua in passato. Di tanto in tanto, un rover scava nel nucleo di una roccia fino alle dimensioni di una gomma da cancellare. Il nucleo viene quindi sigillato ermeticamente in uno dei 42 tubi metallici del rover.

Bell dice che la battuta di lunga data tra gli scienziati planetari è che “il ritorno del campione di Marte è sempre stato di 10 anni”. Ma alla fine, sembra che siano passati davvero 10 anni, dice.

“Sono ottimista, vero? Li teniamo, ci prepariamo a prenderli”, dice Bell. “E questo è molto al di là della comunità scientifica planetaria”.

I critici affermano che le rocce marziane comportano dei rischi

I funzionari della NASA stanno lavorando a un piano per raccogliere i campioni in sicurezza. Il veicolo spaziale atterrerà su Marte e invierà un container pieno di campioni di roccia precedentemente raccolti in tutto il pianeta. Una volta in orbita, questo contenitore può essere assorbito in un altro contenitore, poiché un pesce grande mangia un pesce piccolo per immagazzinare tutto ciò che ha toccato Marte.

Questa illustrazione concettuale mostra un contenitore che trasporta campioni di rocce che esplodono dalla superficie di Marte.

NASA/JPL-Caltech:


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Questa illustrazione concettuale mostra un contenitore che trasporta campioni di rocce che esplodono dalla superficie di Marte.

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Quindi sarà sigillato, il sigillo sarà sterilizzato a caldo, afferma Brian Clement, esperto di difesa planetaria del Planet Propulsion Laboratory della NASA che lavora alla missione.

“Abbiamo una temperatura molto alta, supererà i 900 gradi Fahrenheit”, ha detto. “Vogliamo essere in grado di scomporre qualsiasi biomolecola che potrebbe avere qualche attività disturbante”.

Tuttavia, questo è tecnicamente difficile, poiché gli scienziati vogliono anche mantenere i campioni di roccia freddi come su Marte. “Mi piace saldare la tua scatola del pranzo di metallo mentre cerco di mantenere il tuo pasto bello e fresco dentro”, dice Clement.

Il container disinfettato verrà quindi trasportato in un container, anch’esso sigillato e collocato in un’auto che entra nella Terra, che alla fine atterrerà nel deserto dello Utah senza paracadute.

“Ci piace chiamarla una palla veloce a 90 miglia orarie, dove il punto di atterraggio è il guanto”, afferma Clement. “Quell’atterraggio a 90 miglia all’ora, come una palla da baseball, è perfetto per la Terra”.

Tuttavia, alcuni osservatori trovano questa proposta preoccupante.

“Lo riporteremo solo nel deserto dello Utah, come la missione di ritorno dei Genesis, che, ovviamente, è stata interrotta e aperta dallo sciopero”, ha detto. Barry Di Gregorio. con un team di scrittori chiamato Comitato internazionale contro il ritorno di campioni marziani, che da tempo si oppone ai piani per portare le rocce marziane direttamente sulla Terra.

“Puoi immaginare cosa accadrebbe se avessi agenti patogeni da un altro pianeta և se ti succedesse qualcosa del genere”, dice Di Gregorio.

Ma Clement afferma che diversi gruppi di scienziati hanno valutato il rischio di restituire esemplari da Marte nel corso degli anni, affermando che “tutti quei gruppi hanno convenuto che il potenziale pericolo è molto, molto basso”.

Tuttavia, dice, la NASA sta adottando un approccio conservativo. “Tutto ciò che entra in contatto diretto con Marte sarà contenuto o sterilizzato fino a quando non verrà restituito”, ha detto Clement.

E Bell dice di non essere preoccupato per la possibilità che i batteri marziani mescolati con le rocce possano diffondersi nell’ambiente, causare problemi o malattie, “nonostante il fatto che molti fan della fantascienza siano probabilmente preoccupati”.

Non tutte le forme di vita su Marte sono adatte alla sopravvivenza sulla Terra, dice Bell, poiché si evolverà in una biosfera o ambiente separato che fornisce la vita. “Stiamo parlando di un ecosistema completamente diverso, di una biosfera completamente diversa”, ha affermato. “E, naturalmente, non sappiamo se esiste una biosfera su Marte”.

Secondo lui, il principale pericolo di perdite o perdite sarà la contaminazione di costosi campioni di Marte con materia terrestre. Questo è probabilmente il motivo per cui i campioni dovrebbero essere aperti in strutture ad alta tecnologia in grado di replicare l’ambiente e l’atmosfera marziani, afferma Bell.

Risposta del pubblico alla consegna speciale da Marte

Indipendentemente dal fatto che la superficie di Marte sia attualmente secca, molto fredda o esposta a una forte luce ultravioletta, LSU Doran afferma che è ancora possibile che i batteri sopravvivano in cavità protette, buchi o sotto la polvere.

“La possibilità non è zero”, dice Doran, che pensa che sia “molto improbabile”.

“Dobbiamo assumere questa posizione di difesa della Terra, almeno durante le prime missioni, finché non sapremo cosa c’è lì”, ha detto.

Uno dei pochi tentativi di scoprire cosa pensa il pubblico sul portare a casa le rocce marziane è stato fatto negli anni ’90. Lo studio ha rilevato che “la percezione pubblica dei rischi biologici associati alla missione di ritorno di Marte non è considerata un rischio maggiore rispetto ad altri rischi tecnologici, come la tecnologia nucleare, i rischi alimentari e l’esaurimento dell’ozono”.

Ma ora le percezioni del pubblico potrebbero differire, in parte a causa della pandemia di coronavirus, afferma Margaret Reyes, una delle ricercatrici coinvolte nello studio degli anni ’90 sulla protezione planetaria con il SETI Institute.

“Quello di cui stiamo parlando è abbassarlo nel Great Desert of Utah, poi prenderlo e portarlo in un altro posto, un laboratorio”, dice Reyes, osservando che le persone vorranno sapere dove si trova, quel laboratorio. Quali protezioni specifiche ci saranno?

“Posso aspettarmi molte domande”, ha detto.

Anche se molti dettagli devono ancora essere definiti, la prospettiva di portare una roccia marziana sulla Terra è semplicemente eccitante per scienziati come Bell dell’ASU, che studia Marte da anni.

“Voglio solo vedere queste cose con i miei occhi”, dice Bell. “Abbiamo osservato questo mondo attraverso occhi robotici per così tanto tempo, voglio vedere quella famosa polvere rossa, voglio vedere all’interno di queste rocce, i minuscoli granelli che potrebbero essersi formati nell’ambiente acquatico 3 o 4 miliardi di anni fa. “

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