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La capsula dell’equipaggio Boeing Starliner incontra il razzo Atlas per un volo di prova a lungo ritardato – Spaceflight Now

Pronto per un altro volo di prova verso la Stazione Spaziale Internazionale, la Boeing ha fatto rotolare giù una capsula dell’equipaggio Starliner riparata verso il lanciarazzi costiero della United Launch Alliance a Cape Canaveral mercoledì per prepararsi al volo del 19 maggio.

Il volo di prova non trasporterà astronauti, ma potrebbe essere la base per la prima missione dell’equipaggio Starliner sulla stazione spaziale entro la fine dell’anno o all’inizio del 2023, hanno detto martedì i funzionari della NASA և Boeing in una conferenza stampa.

La prossima missione, nota come Orbital Flight Test 2, si svolgerà il 19 maggio alle 18:54 con il missile EDT (2254 GMT) United Launch Alliance Atlas 5. La navicella spaziale Starliner, che trasporta un manichino և circa £ 500 in stock, dovrebbe contattare la stazione spaziale il giorno successivo per iniziare alcuni giorni di carico e pagamenti mentre si trova nel complesso.

Quindi il veicolo spaziale partirà per la stazione, lasciando il suo modulo motore che consuma. Il modulo dell’equipaggio a duplice uso sarà paracadutato nel White Sands Space Harbor nel New Mexico. L’assenza e l’atterraggio sono previsti per il 25 maggio, ipotizzando che la missione decollerà il 19 maggio.

Boeing և ULA mercoledì ha spostato la navicella alla stazione di integrazione verticale del razzo Atlas 5, poche ore dopo il previsto, a causa di una perdita idraulica sul portacapsule. Il convoglio, che comprendeva personale di sicurezza e di supporto, si è fermato brevemente vicino a un edificio di assemblaggio di veicoli a Kennedy dopo che una copertura protettiva è esplosa da una finestra dello Starliner.

Un portavoce della Boeing ha detto che la copertura doveva essere rimossa prima del lancio e che la sua assenza non sarebbe un problema per il veicolo spaziale per continuare verso l’hangar Atlas 5. Una volta in posizione, la gru avrebbe dovuto lanciare la navicella spaziale sopra il razzo Atlas 5 che era stato assemblato all’interno del VIF il mese scorso.

Sviluppata come partnership pubblico-privato, la navicella spaziale Starliner fornirà alla NASA una seconda capsula di valutazione umana che potrebbe riportare gli astronauti alla stazione spaziale accanto alla navicella spaziale SpaceX Dragon, lanciata per la prima volta dall’equipaggio nel maggio 2020.

“È molto importante per l’equipaggio commerciale avere il nostro secondo sistema di trasporto attivo e funzionante per continuare il nostro accesso garantito alla ISS, nonché per sviluppare la nostra economia in orbita bassa”, ha affermato Steve Stitch, responsabile del programma dell’equipaggio commerciale della NASA.

Ma il programma ha riscontrato una serie di ritardi e guasti, incluso un volo orbitale di prova nel dicembre 2019, terminato prematuramente a causa di un errore di programmazione del software. Un malfunzionamento del software relativo al timer del veicolo spaziale ha impedito allo Starliner di atterrare sul veicolo spaziale come previsto e la capsula è atterrata in sicurezza nel New Mexico.

Lo Starliner ha anche avuto problemi con il suo sistema di comunicazione durante una missione dimostrativa di due giorni nel 2019. Gli ingegneri Boeing hanno dovuto risolvere un secondo problema software scoperto durante il volo, che potrebbe portare a una collisione del modulo di servizio del veicolo spaziale con il modulo dell’equipaggio. due elementi che si separano poco prima del rientro.

Modulo equipaggio Boeing Starliner per la missione OFT-2. Credito: Steven Clark / Volo spaziale ora!

Gli ingegneri hanno completato una revisione approfondita del codice del software Starliner, aggiungendo test software più estesi prima di lanciare un altro volo di prova lo scorso anno, chiamato OFT-2.

Il veicolo spaziale è rotolato sulla rampa di lancio lo scorso agosto a Cape Canaveral sopra il suo razzo Atlas 5, ma i test hanno rilevato 13 valvole di isolamento nel motore Starliner.

Boeing e la NASA, che gestisce il contratto di equipaggio commerciale dello Starliner, hanno concordato di rimuovere lo Starliner dal razzo Atlas 5 e di posticipare la missione per indagare sul problema della valvola. I funzionari hanno affermato martedì che i test hanno mostrato la corrosione all’interno delle valvole causata dall’umidità, una reazione chimica tra il motore a ossido di azoto e gli involucri di alluminio delle valvole, che ha causato l’incollaggio dei componenti all’interno dell’impianto idraulico del modulo di servizio del veicolo spaziale.

Il tetrossido di azoto, o NTO, è un liquido tossico utilizzato come ossidante nel sistema di propulsione del veicolo spaziale Starliner. Il carburante idrazina si accende quando viene miscelato con ossidante per generare propulsione da un razzo spaziale fornito da Aerojet Rocketdyne da utilizzare nello spazio per atterrare in un porto.

Le valvole bloccate vengono utilizzate per isolare gli attuatori dal serbatoio del protossido di azoto;

Gli ingegneri di Boeing, NASA, Aerojet Rocketdyne e Marotta, che hanno realizzato le valvole, hanno scoperto la causa del problema durante un’indagine di otto mesi.

A gennaio, i tecnici hanno scollegato il modulo di servizio dal modulo dell’equipaggio Starliner per la consegna a una struttura pilota nel New Mexico, dove i team hanno condotto test per comprendere meglio il problema della valvola. La missione OFT-2 volerà con un nuovo modulo di servizio originariamente assegnato alla prima missione Starliner dagli astronauti.

L’indagine ha rivelato che i vapori di tetrossido di azoto penetrano attraverso le guarnizioni in teflon delle valvole, un caso noto che si verifica in sistemi simili ad altri veicoli spaziali. Ma l’umidità dell’aria umida della Florida, non delle piogge, dicono i funzionari, è penetrata in qualche modo nel modulo di servizio, reagendo con il tetrossido di azoto per formare acido nitrico.

L’acido nitrico ha quindi reagito con l’alluminio nei gusci delle valvole per formare depositi di nitrato di alluminio, provocando corrosione.

“Quel prodotto corrosivo ha quindi impedito alla valvola di muoversi”, ha affermato Michelle Parker, vicepresidente dei programmi di lancio spaziale di Boeing.

Gli ingegneri non hanno riprogettato le valvole del nuovo modulo del servizio Starliner, ma hanno aggiunto “mitigazioni” per aiutare a prevenire l’ingresso di umidità nel sistema motore.

“Se rimuovi l’umidità dalla valvola, non avrai questa reazione; non si corroderà”, ha detto Parker.

Credito: Steven Clark / Volo spaziale ora!

Le valvole verranno pulite con azoto gassoso per impedire l’accumulo di umidità e Boeing ha aggiunto un sigillante attorno al connettore elettrico per consentire all’umidità di entrare nelle valvole.

“Queste due cose non permetteranno all’umidità di entrare nella valvola per avviare quella reazione”, ha detto Parker.

Boeing ha anche cambiato il processo, caricando tetrossido di azoto nel modulo di servizio più vicino mentre il veicolo spaziale lasciava lo stabilimento del Kennedy Space Center. I team inviteranno anche i cicli delle valvole ogni due o cinque giorni dall’inizio delle operazioni per garantire che le valvole rimangano in posizione, ha affermato Parker.

Il pre-test del ciclo delle valvole avrà luogo durante il conto alla rovescia del 19 maggio.

“Siamo fiduciosi di avere la giusta mitigazione”, ha affermato Mark Nappin, Program Manager di Boeing di Starliner. “Abbiamo anche girato più volte le valvole. Continueremo a scorrere le valvole fino alla data di lancio per creare fiducia nel fatto che abbiamo un sistema funzionante. ”

Stitch, un ex direttore dei voli dello Space Shuttle, afferma che anche le valvole di intercettazione del sistema di controllo della risposta dello shuttle sono soggette a umidità che causa corrosione.

“Questi blocchi iso di base, in particolare con l’NTO, sono la tragedia della nostra stessa esistenza”, ha affermato Katie Luders, direttrice della missione spaziale della NASA. “Questo è qualcosa che non è nuovo per la navicella spaziale.

“Se eri in Florida a luglio, immagina di essere fuori”, ha detto Luders. “Allora è semplicemente venuto alla nostra attenzione. Questa è una specie di cosa vile perché hai una macchina sul pad. ”

La capsula dell’equipaggio Boeing Starliner si sposta nella struttura di integrazione verticale dell’ULA. Credito: Steven Clark / Volo spaziale ora!

Con SpaceX che ora fornisce regolari servizi di trasporto con equipaggio alla stazione spaziale, non c’è fretta di lanciare la navicella Starliner. Tuttavia, la NASA vuole avere due trasportatori dell’equipaggio per evitare di fare affidamento sulla navicella spaziale russa Soyuz per i voli degli astronauti se SpaceX ha ritardi significativi.

Dal 2010, la NASA ha firmato una serie di contratti con Boeing per un valore di oltre 5 miliardi di dollari per lo sviluppo di Starliner, voli di prova e operazioni. I contratti includono sei rotazioni con equipaggio alla stazione spaziale, ciascuna con quattro membri dell’equipaggio, dopo aver completato la missione OFT-2, tre test di volo dell’equipaggio a breve termine o CFT, tre astronauti della NASA. .

I funzionari della NASA և Boeing hanno rifiutato di fissare un programma obiettivo per il test di volo dell’equipaggio, dicendo solo che sono in corso i preparativi per la prima capsula della missione astronautica che sarà pronta per il funzionamento entro la fine di quest’anno.

“Il modo migliore per arrivare a CFT è un volo OFT-2 di successo, poiché questo è il momento in cui l’auto entra nello spazio attraverso un incontro complesso con una combinazione di sensori di navigazione”, ha detto Stitch. “E in effetti, l’unico modo in cui l’abbiamo testato, abbiamo scoperto, è nello spazio”.

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