I lupi sono sopravvissuti all’era glaciale come popolazione globale e solitaria

Ingrandire / Il lupo grigio orientale è un mix di ascendenza siberiana e DNA di coyote.

Il migliore amico dell’uomo è stato il primo animale addomesticato dall’uomo. Ma non c’erano momenti chiari prima e dopo in cui i cani erano improvvisamente diventati una popolazione separata di lupi. Mentre alcuni scheletri antichi sono chiaramente cani, ci sono molti scheletri precedenti equivoci. È possibile capire cosa è successo utilizzando i genomi dei cani moderni e antichi. Ma questa analisi dipende fortemente dall’aspetto dei cani nelle popolazioni di lupi.

Ora i ricercatori hanno creato un quadro molto più chiaro degli ultimi 100.000 anni di evoluzione del lupo. Il quadro che dipinge è di una popolazione rimasta un’unità, nonostante fosse diffusa nei continenti artici, con la popolazione periodicamente rinnovata da un nucleo centrato in Siberia. Molte razze canine sembrano aver avuto origine da popolazioni di lupi dell’Asia orientale. Ma sembra che anche altri abbiano avuto input significativi dalle popolazioni del Vicino Oriente, ma non è chiaro se quelle popolazioni fossero lupi o cani.

Lupi al nord

La capacità di sequenziare il DNA antico è stata fondamentale per questo nuovo lavoro, che ha comportato l’ottenimento del DNA da 66 scheletri di lupo che coprono quasi 100.000 anni di evoluzione, inclusa la maggior parte dell’ultima era glaciale. I lupi si trovano nell’emisfero settentrionale e gli scheletri usati qui tendono ad essere più vicini all’Artico (probabilmente in parte perché il DNA sopravvive meglio nei climi più freddi). Ma sono ampiamente distribuiti, con l’Europa, l’Asia e il Nord America rappresentati. I ricercatori hanno incluso anche cinque antichi genomi di lupi che altri avevano analizzato, così come alcuni moderni genomi di lupi.

In genere, puoi aspettarti di trovare popolazioni regionali che spesso non si mescolano con le loro relazioni più lontane. Se si mappano i genomi più strettamente correlati, di solito si scopre che si raggruppano insieme. Questo non è il caso qui. invece, gli antichi genomi del lupo sono stati assemblati insieme nel tempo. Cioè, un dato lupo era molto probabilmente strettamente imparentato con altri lupi che vivevano contemporaneamente, indipendentemente da dove vivevano quei lupi sul pianeta.

Gli studi sui lupi moderni hanno dimostrato che le popolazioni locali si sono evolute dopo l’ultimo picco dell’ultima era glaciale. Ma tutte queste popolazioni sono più simili tra loro rispetto ai lupi prima del picco dell’era glaciale.

In che modo questi animali hanno mantenuto la continuità genetica sulle grandi distanze che li separavano? Apparentemente, con molteplici espansioni della popolazione in Siberia. Da qualche parte circa 100.000 anni fa esisteva una certa popolazione di lupi europei. Ma i continui arrivi dalla Siberia hanno gradualmente ridotto la presenza ancestrale europea tra il 10 e il 40 percento, a seconda dell’animale. In Nord America, al contrario, tutti i lupi odierni sono originari principalmente della Siberia, mentre il resto è favorito dall’incrocio con i coyote.

Una conseguenza dell’avere una popolazione globale è che le mutazioni favorevoli si diffondono rapidamente in tutto il mondo. I ricercatori hanno identificato 24 regioni del genoma che sembrano portare adattamenti benefici e questi tratti benefici di DNA sono presenti in tutte le popolazioni di lupi studiate.

Sono andato dai cani

Quindi cosa possiamo dire dei cani? Assomigliano anche ai lupi siberiani, che erano vivi poco prima dell’ultimo picco dell’era glaciale. Ma quando ogni lupo più grande di quel punto è stato testato per le relazioni strette con i cani, la connessione non era forte. Ciò suggerisce che se i cani discendono da una specifica popolazione di lupi, non abbiamo il DNA di quella popolazione.

Ma i ricercatori hanno scoperto che c’era una buona corrispondenza se avessimo una popolazione composta principalmente da pesce lupo siberiano con parte del suo DNA (tra il 10 e il 20 percento) proveniente da un altro squalo, il dhole, che si trova anche in Asia. Alcune razze di cani dell’Asia orientale sembrano aver mantenuto questa ascendenza fino ai giorni nostri.

Ma altre razze in Europa e in Africa sembrano aver contribuito pesantemente dalle popolazioni di lupi che sono più strettamente imparentate con l’attuale lupo siriano. I ricercatori stimano che il cane mediorientale, vissuto circa 7.500 anni fa, avesse circa metà del suo genoma da questa fonte locale e metà dai suoi antenati siberiani. Molti cani in Africa e in Europa hanno il 20-60% del loro genoma da questo antenato aggiuntivo.

Nel complesso, i loro dati favoriscono un modello in cui i cani sono stati addomesticati per la prima volta nell’Asia orientale, dove la maggior parte delle razze esistenti deriva esclusivamente da origini siberiane. Ma quando il nostro migliore amico si è diffuso con noi in tutta l’Asia, è entrato in contatto con un’altra popolazione, probabilmente vicino al Medio Oriente. Quella popolazione avrebbe potuto essere lupi, avrebbe potuto essere una popolazione di cani addomesticati separatamente, o avrebbe potuto essere una via di mezzo; è impossibile dirlo con dati genetici.

In ogni caso, i dati sul lupo forniscono un contesto per spiegare perché la genealogia del cane è così difficile da risolvere; . Una conseguenza di ciò è che non ha senso guardare alla popolazione di lupi a cui i cani sono strettamente imparentati come un modo per scoprire dove sono stati addomesticati i cani. Anche se quella popolazione di lupi esisteva all’epoca, probabilmente si sarebbe mescolata con altre popolazioni poco dopo.

Natura2022. DOI: 10.1038/s41586-022-04824-9 (Informazioni sui DOI).

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