I fossili di “lucertola pesce” trovati nelle Alpi svizzere appartengono alle creature più grandi che siano mai vissute.

Secondo un nuovo studio, i fossili appartengono a tre ittiosauri: potrebbero essere uno degli animali più grandi mai vissuti sulla Terra. Le creature antiche potevano raggiungere le 80 tonnellate per 65 piedi (20 metri) di lunghezza, in competizione con i moderni capodogli.

Queste “lucertole di pesce” sono apparse per la prima volta nell’oceano circa 250 milioni di anni fa, somigliando in qualche modo ai delfini con corpi allungati e teste piccole. Sono emersi dopo che la scomparsa di massa di Perm ha eliminato più di 95% delle specie marine. Ma 200 milioni di anni fa, gli ittiosauri giganti si estinsero; solo quelli più piccoli, più simili a delfini, vivevano fino a 90 milioni di anni fa.

Quindi, come hanno fatto i resti di enormi creature marine, inclusa una più lunga di una pista da bowling, a raggiungere un’altitudine di 2.800 metri?

Circa 200 milioni di anni fa, gli strati di queste rocce erano il fondo di un’ampia baia.

“Crediamo che i grandi ittiosauri abbiano seguito i gruppi di pesci lagunari. I morti possono essere trovati anche in vagabondi morti lì “, ha affermato Heinz Führer, coautore dello studio e curatore in pensione del museo dell’Università di Paleontologia di Zurigo.

Tuttavia, il ripiegamento delle Alpi, iniziato 95 milioni di anni fa, quando la placca tettonica africana iniziò a muoversi contro la placca tettonica europea, formò cumuli di strati rocciosi circa 30-40 milioni di anni fa. I fossili erano “tettonicamente deformati”, compressi dai movimenti delle placche tettoniche, che li spingevano verso la formazione rocciosa in cima alla montagna.

“Devi essere una capra di montagna per entrare nei letti giusti”, ha detto l’autore principale dello studio, P., professore di paleontologia dei vertebrati all’Università di Bonn in Germania. Martin Sander. “Hanno una proprietà inquietante, che non appare a circa 8000 piedi (2438,4 metri) sotto, molto al di sopra della linea degli alberi.

Sebbene queste creature un tempo governassero i mari, i fossili sono rari, il che ha creato un grande mistero per i paleontologi. Ma i resti di questi ittiosauri hanno gettato nuova luce su queste enigmatiche creature estinte.

Un dente enorme

I fossili appartenevano a tre diversi ittiosauri. Uno era lungo circa 65 piedi (20 metri) e l’altro era lungo 49 piedi (15 metri). Ma la scoperta più emozionante di questi fossili è il più grande dente di ittiosauro mai trovato.

“Questo è enorme per gli standard dell’ittiosauro. la sua radice aveva un diametro di 60 millimetri. “Il più grande esemplare di cranio fino ad oggi è stato di 20 millimetri; proveniva da un ittiosauro lungo circa 18 metri”, ha detto Sander.

Gli scienziati sanno che gli ittiosauri più piccoli avevano denti, ma la maggior parte dei giganti erano sdentati; si pensava che si nutrissero di calamari, come i calamari, per assorbimento.

Gli ittiosauri dai denti giganti sembravano probabilmente capodogli, oggi orche assassine, che usavano i denti per cacciare come calamari giganti.

Ma il dente è una sfida perché è rotto vicino alla corona. Anche se i ricercatori sanno che si tratta di un dente ittiosauro a causa delle sue proprietà uniche, come la piega della dentina alla radice del dente, non possono essere sicuri che le dimensioni del dente riflettano le dimensioni dell’animale.

Questo è il dente di ittiosauro più spesso mai trovato.

“È difficile dire se un dente è un ittiosauro gigante con un dente grande o un ittiosauro gigante con un dente di medie dimensioni”, ha detto Sander.

Ciò è dovuto al fatto che, secondo i ricercatori, essere un predatore gigante (con i denti) non coincide, quindi la balenottera azzurra, che pesa 150 tonnellate և può raggiungere i 30 metri di lunghezza, non ha denti. Invece, purifica l’acqua dalle piccole creature.

Nel frattempo, gli spermatozoi, che pesano 50 tonnellate e raggiungono una lunghezza di 20 metri, sono cacciatori.

“Quindi i predatori marini probabilmente non possono essere più grandi di una balena”, ha detto Sander.

Giganti in montagna

I fossili sono stati scoperti per la prima volta durante la mappatura geologica delle Alpi dal 1976 al 1990. Il Führer era un membro del team originale per trovare fossili dalle rocce, noto come la Formazione Kosen, e ricorda di aver tenuto i fossili in mano come studente di dottorato. Università di Zurigo.

Lo studio, coautore di Heinz Führer, raffigura le più grandi vertebre di ittiosauro nella mano.

Nel corso del tempo, i fossili sono stati in gran parte dimenticati.

“Recentemente, tuttavia, sono comparsi altri resti di ittiosauri giganti”, ha detto il Führer. “Quindi ci è sembrato che valesse la pena riesaminare i risultati svizzeri in modo più dettagliato”.

Fossili di ittiosauri sono stati trovati in tutto il mondo, ma i resti di specie giganti sono concentrati in Nord America. La scoperta di questi esemplari nella Svizzera moderna ne amplia la gamma.

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Prove precedenti hanno suggerito che alcuni di loro potrebbero raggiungere le dimensioni dei più grandi animali di balenottera azzurra del mondo.

“A Njada vediamo l’inizio dei veri giganti e nelle Alpi la fine”, ha detto Sander. “Solo uova di delfino di medie dimensioni sono sopravvissute fino all’età giurassica” da 145 a 201 milioni di anni fa.

Sander si chiede se ci siano altre “creature marine giganti che si nascondono sotto i ghiacciai”. Ma questi fossili aiutano a colmare il divario nella conoscenza delle lucertole marine giganti.

“È un grande peccato per i paleontologi che sappiamo così poco di questi ittiosauri giganti, nonostante le loro insolite dimensioni fossili”, ha detto Sander. “Speriamo di superare questa sfida e trovare presto fossili nuovi e migliori”.

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