I costruttori hanno danneggiato le aree protette dal clima di Porto Rico

Di DÁNICA COTO

6 maggio 2022 GMT

SALINAS, Porto Rico (AP) – Jacqueline Vazquez era seduta sul divano quando il suo telefono squillò.

Era appena tornato da un ufficio governativo dove aveva sporto denuncia contro la costruzione illegale in una riserva ambientale. La riserva è dedicata a una delle più grandi foreste di mangrovie dell’isola adiacente ad essa nel sud di Porto Rico.

“Che diavolo stavi facendo nelle risorse naturali?” Dal telefono si sente la voce di un uomo.

Vazquez l’ha presa come una minaccia, una delle poche che i leader della comunità hanno ricevuto poiché i portoricani indignati chiedono risposte dai loro funzionari governativi. Controlli insufficienti, tagli al budget e permessi governativi illegali hanno portato a un aumento delle costruzioni in aree protette, regioni, alcune delle quali soggette a inondazioni o smottamenti.

L’indagine in corso sulle case costruite illegalmente nel secondo estuario più grande di Porto Rico, dove i funzionari affermano che più di 3.600 alberi di mangrovie sono stati abbattuti, ha portato a udienze pubbliche, un’indagine penale del Dipartimento di giustizia portoricano e casi simili. Gli ambientalisti avvertono che questi eventi rendono gli Stati Uniti più vulnerabili ai cambiamenti climatici durante le stagioni delle tempeste più umide e più intense.

“Questo è uno dei più grandi crimini ambientali che abbia mai visto”, ha detto il deputato Jesus Manuel Ortiz in un’audizione pubblica sulla questione il 27 aprile. “È frustrante. Un crimine viene commesso davanti a tutti”.

Case di blocchi di cemento piene di recinzioni, piscine e persino un molo sono state costruite illegalmente all’interno della riserva di ricerca dell’estuario nazionale di Jobs Bay. La riserva protegge circa 2.900 acri di foresta di mangrovie, circondata da varie sfumature di turchese. Qui, tra le altre specie, vivono la cupa tartaruga marina estremamente in pericolo di estinzione, le vulnerabili Indie occidentali.

Gli attivisti, alcuni funzionari pubblici affermano di essere frustrati, si sentono soli nella loro lotta perché incolpano il Dipartimento delle risorse naturali di Porto Rico e altre agenzie per non aver svolto il proprio lavoro.

Quando il legislatore durante le udienze pubbliche ha chiesto al direttore della Jobs Bay Reserve che aveva mancato ai suoi doveri consentendo la costruzione illegale, ha risposto: “L’intero sistema.”

Aixa Pabon, direttore della riserva, ha accusato di negligenza il Dipartimento delle risorse naturali e ha chiesto perché mancasse il Consiglio di pianificazione di Porto Rico, affermando che “lentezza, negligenza (lentezza)” prevale in alcune agenzie governative. La sua voce a volte era rotta, ha detto che aveva paura di una reazione personale e professionale per testimoniare. “Ma la verità mi rende libero; Dio è con me”.

Il mese scorso si è dimesso il segretario del Dipartimento delle risorse naturali. Ha detto a una stazione radio locale che alcuni dipendenti che indagavano sulla costruzione illegale stavano ricevendo minacce di morte.

Né il Dipartimento delle risorse naturali né il Consiglio di pianificazione di Porto Rico, che è responsabile della verifica di tutti i permessi autorizzati, hanno risposto alle richieste di commento.

I temi della vulnerabilità del suolo pubblico e del clima vengono rivelati in un altro caso di alto profilo nella famosa città di surfisti di Rincon, nella parte occidentale di Porto Rico. A febbraio, un giudice ha revocato un permesso governativo che autorizzava il condominio Sun and Beach a ricostruire una piscina, una jacuzzi e altre aree ricreative distrutte dall’uragano Maria nel settembre 2017.

“La costruzione proposta”, ha affermato la corte, “privtizzerà i beni nella proprietà pubblica di terreni offshore”.

Il giudice ha inoltre osservato che il 2% della proprietà in causa è un terreno protetto, dove lo sviluppo urbano non avrebbe dovuto essere consentito, e il 12% si trova in una zona costiera ad alto rischio di inondazione.

La testimonianza nel caso ha coinvolto un funzionario ambientale dell’ufficio di gestione dei permessi di Porto Rico, che ha ammesso di essere intervenuto direttamente per accelerare il permesso ora revocato. Ha detto che il socio in affari del suo amico era un consulente di progetto, ma ha detto che la sua azione era giustificata perché l’ufficiale incaricato delle autorizzazioni assegnato al caso era sbagliato.

Il giudice ha stabilito che il terreno era pubblico dopo che il consiglio di pianificazione dell’isola ha ritenuto che il governo avesse concesso il permesso in violazione della legge locale. Tuttavia, il caso è ancora in tribunale, և i residenti temono che gli sviluppatori riprendano illegalmente la ricostruzione. In passato vi hanno nidificato tartarughe marine estremamente minacciate.

In entrambi i casi, la costruzione illegale è avvenuta dopo che i residenti interessati hanno organizzato proteste e chiesto responsabilità alle agenzie governative.

“Riteniamo che la lotta qui sia infinita. “È molto, molto frustrante”, ha detto l’avvocato Monica Timothy Vega. Su richiesta di un amico, sta combattendo anche un’altra proposta di sviluppo nella zona umida della cittadina costiera nord-orientale di Lucillo.

Il caso è in tribunale; Timothy accusa l’Ufficio di autorizzazione portoricano di fornire nove proroghe, tre proroghe ai programmatori, e per legge può concedere solo tre proroghe, una proroga per caso.

Timothy ha anche affermato che uno dei querelanti ha richiesto documenti pubblici relativi al caso a gennaio ed è stato in grado di ottenerli solo dopo che lui e suo fratello, che sta anche lavorando al caso, sono andati in tribunale.

“Perché la comunità ha bisogno di avvocati per ottenere i documenti?” chiese. La loro frustrazione si è intensificata, ha detto, quando i documenti precedentemente disponibili presso l’ufficio dei permessi hanno iniziato a scomparire mentre lui e suo fratello hanno approfondito il caso.

Pedro Cardona Roig, architetto, pianificatore ed ex vicepresidente del Puerto Rico Planning Council, dice che gli succede la stessa cosa quando indaga in modo indipendente su ciò che è successo a Salinas, dove si trova Jobs Bay. Ha detto che alcuni dei 16 documenti che aveva precedentemente studiato online sono rimasti.

Gabriel Hernandez, segretario dell’Office of Permits, ha dichiarato all’Associated Press che la sua agenzia, con il suo personale limitato, stava cercando di affrontare il recente aumento dei permessi falsi, che mostravano nomi, indirizzi e persino mappe ufficiali del sito alterati illegalmente.

“Il numero cresce di giorno in giorno”, ha detto, aggiungendo che i pianificatori hanno ora scoperto più di 100 permessi falsi. Almeno otto di loro erano permessi per collegare i servizi pubblici alle case illegali a Jobs Bay. Ha sottolineato che la sua agenzia non aveva mai dato alcun permesso lì.

“A volte le persone fanno quello che vogliono”, ha detto.

Secondo la Porto Rico Water and Sewerage Authority, almeno 60 clienti hanno ora collegamenti a Jobos Bay. Il dipartimento dell’elettricità dell’isola ha inviato circa 50 persone al Dipartimento di giustizia portoricano per comunicazioni illegali.

Hernandez ha detto all’ufficio dei permessi di aver incaricato il suo personale di prestare attenzione quando esaminava le petizioni per una riserva naturale o un’area protetta.

“Alcuni potrebbero inciampare, ma non è la norma”, ha detto.

Lo sviluppo illegale sulla costa è una delle principali preoccupazioni per gli attivisti su un’isola dove più della metà dei 3,2 milioni di persone vive vicino all’oceano. Le mangrovie proteggono la costa dalle tempeste durante le tempeste. I coralli fanno lo stesso, ma muoiono in parte a causa della perdita di sedimenti. Un pianeta in riscaldamento significa che le tempeste portano più pioggia, hanno più energia e si intensificano più velocemente.

“Le mangrovie sono come una persona che sta lì, che sopporta tutto ciò che può accadere”, ha affermato Vazquez, il sindaco. “È come un muro che ci salva”.

Un numero crescente di legislatori è favorevole a un’indagine sull’intera isola sull’edilizia illegale nelle aree protette. Gli attivisti chiedono una moratoria completa sulla costruzione costiera, una proposta che il governatore Pedro Pierluis ha definito “eccessiva”. Tuttavia, ha affermato che la moratoria potrebbe essere applicata alle aree colpite dall’erosione o da altri effetti del cambiamento climatico.

Il 27 aprile il segretario di Stato ad interim ha annunciato che avrebbe emesso ordini di sfratto contro 12 persone accusate di vivere illegalmente a Jobos Bay e ha chiesto la decisione del tribunale di demolire le case. I funzionari hanno affermato che gli occupanti sarebbero responsabili di almeno 4 milioni di dollari di danni ambientali, accusando il gruppo di aver utilizzato le conseguenze dell’uragano Maria per costruire ed espandere edifici.

Nonostante la battaglia legale in corso per la protezione a Jobos Bay, attivisti e avvocati rimangono cauti. Notano che il Natural Resources Ranger Corps ha solo sette membri per controllare l’area coperta da Jobos Bay, invece dei 12 proposti a livello federale. Anche gli stessi Rangers hanno ricevuto la lettera per fermare i militanti.

“Riesci a immaginare come ci siamo sentiti?” – Il sergente. Angel Colon ha detto ai legislatori durante un’audizione pubblica. “Era come un secchio di acqua fredda.”

Vasquez, il sindaco di Las Mareas, Salinas, conosce questa sensazione.

Nel 2019, la sua denuncia è stata sospesa dal Dipartimento delle risorse naturali di Porto Rico. I funzionari dicono che hanno bisogno di maggiori informazioni. La denuncia per abuso di suolo è una delle oltre 100 denunce presentate da persone a Porto Rico in attesa di azione dal 2019.

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La copertura climatica e ambientale dell’Associated Press è supportata da diverse fondazioni private. Scopri di più sull’iniziativa AP per il clima qui. AP è l’unico responsabile di tutti i contenuti.

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