Gli imprenditori creano una “accademia” spaziale mentre lo spazio commerciale fiorisce

Ingrandire / Eseguito dalla Star Harbor Academy in Colorado.

Porto stellato

Un gruppo di astronauti, ingegneri e leader aziendali sta scommettendo su una vivace economia spaziale lanciando una nuova iniziativa chiamata Star Port. Oltre a diverse attività pianificate, questo campus di volo spaziale preparerà i futuri astronauti, metterà a disposizione del pubblico attrezzature come un laboratorio galleggiante neutro e una centrifuga ad alta gravità.

Star Harbor ha già acquisito un Lone Tree di 53 acri in Colorado per circa $ 25 milioni, ha dichiarato in un’intervista la co-fondatrice e CEO di Star Harbor Maria Tanner. La società prevede di aprire un campus di sviluppo ad uso misto a sud di Denver a partire dal 2026.

Il fulcro del nuovo sviluppo sarà la Star Harbor Academy, ha affermato Tanner, stimando il costo del suo sviluppo in 120 milioni di dollari. L’accademia includerà strutture di volo in microgravità, strutture galleggianti neutre, centrifughe ad alta gravità, ambienti sottomarini terrestri, camere ipobariche-iperbariche, centro per le prestazioni umane, ecc.

A partire dai carichi utili

Inizialmente, Star Harbor cercherà di servire clienti di ricerca e sviluppo come gruppi universitari, startup e altre aziende che non hanno accesso a strutture per testare i propri carichi utili. Ci sono solo una manciata di strutture in tutto il mondo progettate per imitare le condizioni del volo spaziale, come una centrifuga o una grande piscina, ha detto Tanner, la maggior parte delle quali sono riservate all’uso del governo.

“Penso che vengano proposte molte nuove tecnologie e nuove idee”, ha affermato. “Ma c’è un ostacolo nel portarli avanti che vogliamo davvero aiutare”. A tal proposito, Star Harbor aspira a diventare un incubatore tecnologico, in grado di ricevere pagamenti da società con capitale proprio.

Tanner ha detto che si aspetta che circa il 60 percento delle entrate di Star Harbor provenga da tali sforzi di ricerca e sviluppo, con una parte molto più piccola inizialmente proveniente dall’addestramento di astronauti commerciali.

Ma questo può cambiare nel tempo. Al momento, gli astronauti della NASA si addestrano principalmente per le loro missioni orbitali presso le strutture della NASA e i turisti spaziali che volano in voli suborbitali su Blue Origin o i veicoli Virgin Galactic si allenano presso le proprie strutture. Tuttavia, ha affermato Tanner, esiste già un mercato non servito che dovrebbe crescere.

Ha indicato la missione Inspiration 4 guidata dal pilota d’affari Jared Isaacman, che ha trascorso tre giorni nel 2021 in orbita terrestre bassa sulla navicella spaziale SpaceX Crew Dragon. Isaacmen, al suo equipaggio non è stato permesso di utilizzare l’attrezzatura della NASA per addestrare le centrifughe, hanno dovuto fornire da soli il volo di prova della microgravità. Cian Proctor, il membro dell’equipaggio di Inspiration 4, la prima donna di colore a pilotare un’astronave, fa parte del team di gestione di Star Harbor. Altre figure chiave includono Ronald Garan Jr., un ex astronauta della NASA, il membro del consiglio Alan Ladwig, un ex funzionario politico della NASA, e l’ex CEO di Boeing Dennis Mullenburg.

Scommesse a lungo termine su stazioni spaziali private

La struttura di addestramento degli astronauti scommette anche che il programma della NASA per commercializzare l’orbita bassa della Terra funzionerà. Gli astronauti privati ​​in visita alla Stazione Spaziale Internazionale hanno l’opportunità di ricevere un addestramento presso il Johnson Space Center della NASA. Ma lo stesso non si può dire per le stazioni spaziali private.

La NASA sta lanciando un programma per supportare lo sviluppo di una o più stazioni spaziali private in orbita terrestre bassa, che mira a farle volare entro il 2028. La NASA prevede di essere un “inquilino di ancoraggio” per queste strutture commerciali, ma intende solo esserlo. Uno dei tanti clienti delle stazioni sviluppate da Axiom, Blue Origin, Northrop Grumman և Nanoracks. Sebbene queste società disporranno senza dubbio di strutture di addestramento per gestire le loro stazioni, gli astronauti privati ​​avranno bisogno di un posto dove addestrarsi in altri aspetti del volo spaziale, come la microgravità e le forze G elevate. È qui che può andare Star Harbor.

Un’istituzione come Star Harbor non sarebbe mai stata costruita nemmeno pochi anni fa, perché il volo spaziale commerciale deve davvero decollare per avere successo. Questo è iniziato ad accadere negli ultimi anni, quando Virgin Galactic և Blue Origin ha finalmente iniziato a far volare gli umani և un numero crescente di voli spaziali privati ​​nel Crew Dragon di SpaceX. Miliardi di dollari di investimenti privati ​​sono stati trasferiti anche a varie attività commerciali spaziali. Star Harbor crede che queste tendenze continueranno, forse accelereranno և cerca di stimolare una nuova generazione di ricercatori.

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